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随感:如何训练学生写好英文SCI论文

  记得我刚开始写英文SCI论文的时候,感觉很棘手,效率也低,常常一个摘要就要写上两三天。现在我当了8年教授,写了一百多篇论文,逐渐可以快写这种「八股文」了。由于我现在身份转换了,也因为身为老师,要经常修改学生的英文论文,为了不让自己在修改论文时太痛苦,就常常思考该如何训练学生写好英文论文。

  其实,发表出来的文章基本可分为两种:一种是属于看上去很美,但不能细看,细看就会发现一些问题;另一种是看上去很美,也真的很美,而且很耐读。

  如何写成第二种呢?学生写英文论文经常出现哪些问题呢?细思之,共有9个问题,可分成研究层面和写作层面。

英文SCI论文写作随感

  研究层面

  第一,选题不当

  写好英文SCI论文要把握两个「R」:relevance(相关性)和rigorousness(科学严谨性)。选题不当属于相关性把握得不好。很多学生论文的选题缺乏创新性,最具代表性的是跟风写作。什么课题是热点,就追做什么课题,而不是知己知彼,科学选题。跟风选题的弊端很多:首先,容易和“牛人”做的课题重叠,这叫市场定位不清。如果把文章看作是公司的一个产品,那么牛人的课题组就是大公司,团队实力强,起点高,市场营销能力也强。换句话说,就算你写出了与牛人同等质量的好文章,和牛人的组比起来论文发表也是问题。其次,缺乏科学严谨性,很多学生选题不考虑问题的可验证性,想的更多是有没有创新性。例如,一个科研小组根本不可能拿到金融高频交易数据,却想做基于高频数据的金融挖掘课题,最终只能无疾而终。最后,绝大多数科研是需要产出的,因而必须考虑研究的应用价值在何处。学生经常遇到的情况是,文章写完了,甚至发表了,却很快被尘封了,因为文章选题不具有应用价值。

  那么,应该如何选题?在我看来,选题就像是公司创业选择方向,要练好眼力、定力和产生市场壁垒的能力。练眼力,既要培养广度,也要培养深度。首先要学会泛读相关领域的文章,能触类旁通。找到研究空白后,要能精读与研究缺口相关的文章,做到如数家珍。无论泛读还是精读,都需要有好的定力,这恰恰是很多学生所缺乏的。大多数学生喜欢急于求成。其次,选了一个好的题目,具备了先发优势,还要考虑可能面临的竞争。在竞争面前,提炼市场壁垒能力。

  第二,对相关问题的研究现状缺乏了解

  写文章首先要对问题的研究现状有基本的了解,前面说的泛读就可以帮助我们了解研究现状。从事科研工作的人员越来越多,可发表论文的会议和期刊杂志也越来越多,这就容易导致我们会漏读一些相关的文章。找相关性文章的原则是:首先,要搞清楚所在行业的顶级、次级的会议和期刊。研究问题的现状一定不能遗漏这些会议和期刊上的相关文章,这些文章的作者可能就是你要发表的文章的审稿人。我们发表文章的时候也应该发表在好的会议和期刊上,这样文章受关注的程度也高。其次,要了解世界各地在该研究问题上比较有影响力的研究小组。要经常浏览他们的网站,实时追踪他们的研究动态,做到知己知彼。他们同样也是潜在的审稿人。

  当了解相关的参考文献后,文章引用要注意几个问题:第一,有限度地自引用;第二,引用其他研究组的相关文章要做到尽可能平衡;第三,引用其他文章时,首先要肯定这些文章的闪光点,其次指出和自己所做工作的不同,尽可能不过于负面批评他人的文章。因为我们写文章的目的是让人欣赏我们的工作,所以指出不同就足够了。

  第三, 没有贡献或者贡献不明确

  通常文章被拒的主要原因是没有贡献、贡献太小或者贡献不明确。造成这个结果有两种可能。第一种是文章确实没有大贡献。许多文章的贡献只是现有技术的组合,或者对现有方法的微小改进。在这种情况下,学生往往还喜欢过度夸大文章的贡献,结果适得其反。第二种是文章其实有很好的贡献,但是作者没能展示出来。在科研竞争日益激烈的环境下,我们要站在审稿人的角度去思考问题,审稿人通常每年面对非常巨大的审稿任务,很多情况下是审稿人的学生完成具体的审稿工作。这就意味着,如果作者没有清晰地展示自己的技术和方法的独特性,没有提供充分、科学的验证结果,那么审稿人很难发现文章的贡献,最终导致文章被否定。其实写论文要求我们要讲好一个故事,这个故事要生动,同时要逻辑清晰、背景清楚、细节明了,还要经得起推敲。

  另外,在学术界有滥用数学公式的现象。有些作者在明知自己的文章没有什么贡献的情况下,有目的地加入许多不必要的数学公式。目的是「如果我不能说服他们,那只能迷惑他们(If I cannot convince people, just confuse them)」。虽然有很多文章最终靠滥用数学公式被录用,但这样的文章是不具有生命力的。

  第四, 问题的挑战性没有充分展示

  写研究论文的一个关键点是要在文章中不停地强调问题的挑战性,在摘要、介绍、方法、实验和结论中都要展示。很多学生写的文章只是简单地描述问题、方法和实验结论,没有强调问题的挑战性。整篇文章就像白开水,很难给读者留下深刻的印象。通常描述问题的复杂性的最好方式是通过图示或者举例说明,比如通过一个例子介绍算法的工作,或者运用图示显示整个算法的流程。因为只有作者最了解问题的挑战性,所以作者应该动脑筋以最简单、最直接的方式把问题的挑战性展示出来,并且在全文中不断地用不同方式进行强调。

  第五,研究方法缺乏验证或验证不足

  科研文章离不开科学的验证。总结起来,有4种验证模式:第一种,最严格的验证就是理论证明,比如严格的计算复杂度推导,或者上界/下界的理论确定。但是在很多情况下,特别是在计算机科学领域,有些研究方法没办法用纯粹的理论证明,于是可以采用第二种混合办法―有一些步骤可以被理论验证,不能被理论验证的部分可以用实验验证,比如数据包在网络节点间的往返时间。在部分研究方法也无法用理论验证的情况下,可以用第三种纯粹实验的办法。该方法的严格程度不如前两种,但至少可以证明问题的解决办法在某些情况下的可行性。对于很多应用型计算机问题,纯粹实验验证方法被广泛使用,但也有其局限性。科学严谨度最低的是第四种验证方式――案例验证。在某些情况下,大规模的实验难以进行,只好提供几个成功的案例。文章中提到的研究方法在提供的案例中是适用的,但结果不一定具有普适性。这四种验证方式的严谨性逐步降低。在做计算机科研的时候,有时候不得不在科学严谨性和可行性之间取得平衡。

  对上述验证方式的选取一般奉行两条原则。第一,无论如何都要验证文章中的研究方法,要与现有方法进行比较。如果问题是全新的,现有方法中没有合适的比较对象,就要学会左右手互搏,设计多种验证方式,实现自我比较,选出最优方法。第二,尽可能选取科学严谨性高的验证方式。

参考文献

    熊辉.英文论文写作随感.中国计算机学会通讯.2013.12:9(12):44-46

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